¿Por qué el día es luminoso y celeste en la Tierra?

Si hiciéramos una pequeña investigación, preguntándole a chicos y grandes cuáles son las características esenciales de lo que llamamos el día, seguramente encontraríamos que mencionan, entre otras cosas, el color celeste del cielo y a la luminosidad en general.

 

Sin embargo, esas características, aunque importantes para nuestra vida, no son las que definen necesariamente el día, sino que son consecuencias de lo que sucede durante el día en un planeta como la Tierra.

La definición correcta del día sería: “El intervalo de tiempo en que el sol está sobre el horizonte de un determinado lugar”.

Ahora bien, ¿cuáles son las consecuencias de que en un determinado lugar el Sol esté sobre el horizonte?

Veamos el caso de la Luna.

Estar de día en la Luna sería algo así: una temperatura muy alta, más que la necesaria para hacer hervir agua, el cielo completamente oscuro, con estrellas, y una sombra muy bien definida, tal como se puede ver en en la foto de esta página, en la que el astronauta del Apolo 11, Edwin “Buzz” Aldrin camina sobre el suelo lunar. Es decir, es posible hablar de que “es de día”, sin que el cielo tenga ningún color, y sin que haya una luminosidad como la que conocemos en nuestro planeta.

Pero, si el cielo de la Luna es negro y se ven estrellas, ¿no se parece demasiado al cielo nocturno de aquí en la Tierra? Es decir, ¿qué hay de diferente en la Luna para que su día sea tan distinto al día de la Tierra?

Para comprender esto, debemos considerar que la Tierra está recubierta por una gran atmósfera, característica que no posee la Luna. Durante el día, es decir, con el Sol sobre el horizonte, la luz solar no sólo llega al planeta propiamente dicho, sino también (y antes) a toda su atmósfera.

La atmósfera terrestre tiene la característica de “desparramar” la luz solar, siendo muy selectiva en cuanto a los colores: desparrama mucho más el color azul que el color rojo, en un fenómeno que se denomina “dispersión de Rayleigh”, en honor al físico que por allá a fines del siglo XIX, estudió esto (debemos recordar que lo que llamamos “luz solar blanca” en realidad es una mezcla de luz de distintos colores). De esta manera, para quienes estamos sobre la superficie terrestre, el color del cielo es celeste, y todo lo que nos rodea está bien iluminado, ya que estamos observando la luz solar luego de haber sido dispersada por las partículas que forman la atmósfera. Esta luz que recibimos del cielo es lo que no nos deja ver, durante el día, a las estrellas.

En el caso del astronauta que está sobre la Luna, al no existir atmósfera alguna, la luz que recibe durante el día le llega únicamente en forma directa del Sol, ya no del resto del cielo, siendo éste completamente negro, recibiendo además la luz de las estrellas.

En Marte sucede algo intermedio: durante el día su cielo brilla de forma tenue, de color rosa pálido, debido a que la atmósfera marciana es mucho más delicada que la terrestre y a que las partículas que la forman son de características distintas a las de por aquí, pudiéndose ver a veces algunas de las estrellas más brillantes.

Néstor Camino
(extraido de la revista “El rastro del Choike”, Complejo Plaza del Cielo, Esquel, Chubut)

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